Hygeia: o asteróide que acabou por ser um novo planeta no Sistema Solar

Uma equipe internacional de astrónomos acaba de descobrir que o asteróide Hygeia deve ser classificado como um planeta anão.


Em 1849, o astrônomo italiano Annibale de Gasparis descobriu um objeto estelar surpreendente no coração do cinturão de asteróides que fica entre Marte e Júpiter.

Ele o batizou de Hygeia, em homenagem à deusa da cura da mitologia grega, e foi classificado como um asteróide. Agora, 170 anos depois, novas observações obtidas através do Very Large Telescope (VLT) do Observatório Europeu do Sul (ESO) revelam que na verdade poderia ser um novo planeta anão no Sistema Solar.

Os astrônomos explicam que é a primeira vez que esse objeto celeste pode ser observado com resolução suficiente para determinar sua superfície, forma e tamanho.

Esse novo visual revelou que Hygeia é esférica e, além disso, é muito maior do que se pensava anteriormente. É um corpo de cerca de 430 quilômetros de diâmetro.

Para se ter uma idéia de seu tamanho, deve-se lembrar que Plutão, o mais famoso e controverso dos planetas anões, tem um diâmetro próximo de 2400 km, enquanto Ceres atinge 950 km.

Com esses novos dados em cima da mesa, os especialistas argumentam que Hygeia atende a três dos quatro requisitos para ser classificado como um planeta anão:

Ele orbita o Sol, não é uma lua e, ao contrário de um planeta, não limpou os outros objetos estelares de sua órbita.

O requisito final para se tornar parte dessa nova categoria é que ela tenha massa suficiente para que sua própria gravidade a empurre para uma forma mais ou menos esférica.

E, como os pesquisadores explicam através deste novo estudo, este último ponto também seria demonstrado a partir das novas observações.

"Graças à capacidade exclusiva do instrumento SPHERE, um dos sistemas de imagem mais poderosos do mundo, fomos capazes de elucidar que o formato da Hygeia é quase esférico", explica Pierre Vernazza, principal autor deste novo estudo publicado nesta segunda-feira na revista. 'Astronomia da natureza'.

"Graças a essas imagens, o Hygeia pode ser reclassificado como planeta anão, até agora o menor do Sistema Solar", explica o pesquisador, afiliado ao Laboratório de Astrofísica de Marselha, na França.

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