Cientistas descobrem fonte potencial de metano em Marte

O gás detectado pelo rover Curiosity pode ter sido liberado do solo fraturado de Marte.


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Um bocado de metano detectado pelo Curiosity rover on Mars, da Nasa, pode ter sido liberado de uma camada de solo contendo bolhas do gás que foi fraturado por um evento geológico, disseram pesquisadores.


É a primeira vez que cientistas identificam uma fonte potencial de metano em Marte, embora a comunidade científica ainda esteja dividida sobre se o gás é realmente produzido no planeta. Alguns dizem que as detecções de metano em Marte são espúrias ou vieram de outras fontes, como o próprio rover.


Em 16 de junho de 2013, os instrumentos de Curiosidades registraram um pico de metano na cratera Gale, uma bacia com 96 quilômetros de largura onde o rover pousou em agosto de 2012. Desde então, encontrou evidências de variações sazonais no metano, com níveis do gás subindo e descendo com os verões e invernos marcianos.


A presença aparente de metano em Marte alimentou intensa especulação de que o gás poderia emanar de marcianos microbianos sob a superfície, embora uma explicação mais prosaica indique uma reação entre rochas olivinas e água. Ambos os processos liberam o gás na Terra.


No último estudo, Marco Giuranna e seus colegas do Instituto Nacional de Astrofísica de Roma recorreram a um instrumento da sonda Mars Express, da Agência Espacial Européia, para procurar mais evidências de metano em Marte.


Os cientistas usaram o espectrômetro planetário de Fourier (PFS) para procurar metano dentro e ao redor da cratera de Gale de dezembro de 2012 a julho de 2014. O instrumento detectou metano apenas uma vez, no mesmo dia em que o Curiosity detectou o aumento súbito do gás.


"Nossa descoberta constitui a primeira confirmação independente de uma detecção de metano", disse Giuranna. "Antes do nosso estudo, as detecções de metano em Marte, seja in situ, orbitária ou de telescópios baseados na Terra, não foram confirmadas por observações independentes."


Enquanto o rover Curiosity mediu uma concentração de metano de 5,78 partes por bilhão (ppb) na cratera Gale em 16 de junho de 2013, o instrumento Mars Express registrou 15,5 ppb na coluna de atmosfera acima da cratera, relatam os cientistas na Nature Geoscience.


Em uma tentativa de rastrear a fonte do metano, os cientistas dividiram uma ampla região ao redor da cratera de Gale em uma grade com quadrados de 250 km de cada lado. Pesquisadores do Instituto Real Belga para a Aeronáutica Espacial, em Bruxelas, usaram modelos computacionais para simular um milhão de diferentes cenários de emissões em cada praça. Enquanto isso, geólogos nos EUA e na Itália examinaram a região ao redor da cratera em busca de características que pudessem liberar metano.


"Notavelmente, vimos que a simulação atmosférica e avaliação geológica, realizada independentemente uns dos outros, sugeriu a mesma região de proveniência do metano, que está situado a cerca de 500 km a leste da Gale", disse Giuranna. O local, conhecido como Aeolis Mensae, tem uma série de falhas geológicas que podem ter fraturado nas proximidades do solo e liberado qualquer metano preso dentro dele. Alternativamente, os meteoritos que chegam podem ter quebrado o gelo aberto.


O estudo não especula sobre a origem final do metano em Marte, mas Giuranna disse que se concentrar em uma fonte foi o primeiro passo para uma resposta. Mesmo que os micróbios não fossem os culpados, disse ele, o gás tornaria o planeta mais habitável porque poderia ser usado como fonte de carbono e energia. Os seres humanos também poderiam potencialmente usar metano preso sob o solo marciano para produzir produtos químicos e combustível de foguete.


Os resultados provavelmente estimularão o debate sobre a existência do metano marciano. Em dezembro, pesquisadores que trabalham no ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO) da Agência Espacial Européia disseram que não detectaram nenhum metano na atmosfera marciana desde que a espaçonave chegou em órbita em 2016. Seus resultados sugerem que os lançamentos de metano são extremamente raros e que o gás rapidamente desaparece.


"As descobertas são um pouco de surpresa", disse Manish Patel, um pesquisador da Open University que trabalha na missão da TGO. "Comparar esses resultados com o que vemos com os instrumentos especificamente projetados para caça de metano no TGO nos dirá muito".


A missão da TGO, que poderia distinguir entre fontes microbianas e geológicas de metano, divulgará seus resultados na próxima semana.


“A verificação das observações do Curiosity pelo instrumento PFS certamente nos dá muito para pensar”, disse Patel. “Vamos apenas dizer que será uma discussão interessante na comunidade, à medida que procuramos resolver as observações de medições existentes e novas de metano em Marte.


"Como sempre, Marte e os cientistas que estudam ainda têm muitas surpresas na manga."


 

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