O que acontece se a China faz o primeiro contato?

Como a América se afastou da busca por inteligência extraterrestre, a China construiu o maior prato de rádio do mundo exatamente para esse propósito.


Em janeiro passado, a Academia Chinesa de Ciências convidou Liu Cixin, proeminente escritor de ficção científica da China, para visitar seu novo prato de rádio de última geração no sudoeste do país. Com quase o dobro do tamanho do prato do Observatório de Arecibo, na América, na selva porto-riquenha, o novo prato chinês é o maior do mundo, se não o universo. Embora seja sensível o suficiente para detectar satélites espiões, mesmo quando eles não estão transmitindo, seus principais usos serão científicos, incluindo um incomum: o prato é o primeiro observatório emblemática da Terra construído sob medida para ouvir uma mensagem de uma inteligência extraterrestre. Se tal sinal vier dos céus durante a próxima década, a China pode muito bem ouvi-lo primeiro.
De certa forma, não é surpresa que Liu tenha sido convidada para ver o prato. Ele tem uma voz exagerada nos assuntos cósmicos na China, e a agência aeroespacial do governo às vezes pede a ele que consulte as missões científicas. Liu é o patriarca do cenário de ficção científica do país. Outros escritores chineses que conheci anexaram o honorífico Da, que significa “grande”, ao seu sobrenome. Nos anos anteriores, os engenheiros da academia enviaram atualizações ilustradas a Liu sobre a construção do prato, juntamente com anotações dizendo como ele inspirou seu trabalho.
Mas de outras formas, Liu é uma escolha estranha para visitar o prato. Ele escreveu muito sobre os riscos do primeiro contato. Ele alertou que a “aparição deste Outro” pode ser iminente e que pode resultar em nossa extinção. “Talvez em dez mil anos, o céu estrelado que a humanidade contempla permaneça vazio e silencioso”, ele escreve no pós-escrito de um de seus livros. "Mas talvez amanhã nós vamos acordar e encontrar uma nave alienígena do tamanho da Lua estacionada em órbita."
Nos últimos anos, Liu se juntou às fileiras dos literatos globais. Em 2015, seu romance O problema dos três corpos tornou-se o primeiro trabalho de tradução a ganhar o Prêmio Hugo, o mais prestigioso prêmio de ficção científica. Barack Obama disse ao The New York Times que o livro - o primeiro de uma trilogia - deu a ele uma perspectiva cósmica durante o frenesi de sua presidência. Liu me disse que a equipe de Obama pediu uma cópia antecipada do terceiro volume.
No final do segundo volume, um dos personagens principais apresenta a filosofia de animação da trilogia. Nenhuma civilização deveria anunciar sua presença ao cosmos, diz ele. Qualquer outra civilização que descubra sua existência a perceberá como uma ameaça a se expandir - como fazem todas as civilizações, eliminando seus concorrentes até que encontrem uma com tecnologia superior e sejam elas mesmas eliminadas. Essa sombria perspectiva cósmica é chamada de “teoria da floresta escura”, porque concebe toda civilização no universo como um caçador escondido em uma floresta sem lua, ouvindo os primeiros ruídos de um rival.
A trilogia de Liu começa no final dos anos 1960, durante a Revolução Cultural de Mao, quando uma jovem chinesa envia uma mensagem para um sistema estelar próximo. A civilização que a recebe embarca em uma missão de séculos para invadir a Terra, mas ela não se importa; os excessos terríveis da Guarda Vermelha convenceram-na de que os humanos não merecem mais sobreviver. No caminho para o nosso planeta, a civilização extraterrestre interrompe nossos aceleradores de partículas para impedir que façamos avanços na física da guerra, como o que levou a bomba atômica a ser menos de um século após a invenção do rifle de repetição.
A ficção científica é por vezes descrita como uma literatura do futuro, mas a alegoria histórica é um dos modos dominantes. Isaac Asimov baseou sua série da Fundação na Roma clássica e a Duna de Frank Herbert emprestou pontos do passado dos árabes beduínos. Liu está relutante em fazer conexões entre seus livros e o mundo real, mas ele me disse que seu trabalho é influenciado pela história das civilizações da Terra, "especialmente os encontros entre civilizações mais avançadas tecnologicamente e os colonos originais de um lugar". tal encontro ocorreu durante o século XIX, quando o “Reino Médio” da China, em torno do qual toda a Ásia havia girado, olhou para o mar e viu os navios dos impérios marítimos da Europa, cuja invasão desencadeou uma perda de status comparável à da China. para a queda de Roma.
No verão passado, viajei para a China para visitar seu novo observatório, mas primeiro me encontrei com Liu em Pequim. Por meio de conversa fiada, perguntei-lhe sobre a adaptação cinematográfica do The Three-Body Problem. "As pessoas aqui querem que seja o Star Wars da China", disse ele, parecendo aflito. A filmagem cara terminou em meados de 2015, mas o filme ainda está em fase de pós-produção. Em um ponto, toda a equipe de efeitos especiais foi substituída. "Quando se trata de fazer filmes de ficção científica, nosso sistema não está maduro", disse Liu.
Eu viera entrevistar Liu na qualidade de primeiro filósofo chinês de primeiro contato, mas também queria saber o que esperar quando visitei o novo prato. Depois que um tradutor retransmitiu minha pergunta, Liu parou de fumar e sorriu.
"Parece algo fora da ficção científica", disse ele.
Uma semana depois, peguei um trem-bala saindo de Xangai, deixando para trás seu brilho roxo de Blade Runner, seus cafés e bares de cerveja artesanal. Fogando ao longo de uma trilha elevada, observei arranha-céus altos, cada um deles um pequeno pedaço de favo de mel da megastutura urbana ligada ao caminho-de-ferro que emergiu recentemente da paisagem da China. A China despejou mais concreto de 2011 a 2013 do que a América durante todo o século XX. O país já construiu linhas ferroviárias na África, e espera disparar trens-bala para a Europa e a América do Norte, este último por meio de um túnel sob o Mar de Bering.
Os arranha-céus e os guindastes diminuíram quando o trem se moveu mais para o interior. Nos campos de arroz esmeralda, entre as névoas baixas, era fácil imaginar a China antiga - a China cuja língua escrita era adotada em boa parte da Ásia; a China, que introduziu moedas de metal, papel-moeda e pólvora na vida humana; a China que construiu o sistema de manejo do rio que ainda irriga as colinas com terraços do país. Essas colinas ficaram mais íngremes enquanto íamos para o oeste, subindo degraus cada vez mais altos, até que eu tive que me inclinar contra a janela para ver seus picos. De vez em quando, uma nota de baixo de Hans Zimmer soava, e a vidraça se enchia com o lado liso e branco de outro trem, passando na direção oposta a quase 320 quilômetros por hora.
Era meio da tarde quando entramos em um terminal cintilante e cavernoso em Guiyang, a capital de Guizhou, uma das províncias mais pobres e remotas da China. Uma transformação social imposta pelo governo parecia estar em andamento. Sinais imploraram para as pessoas não cuspir dentro de casa. Os alto-falantes incomodavam os passageiros a “manter uma atmosfera de boas maneiras”. Quando um homem mais velho cortava a linha do táxi, um guarda de segurança o vestiu na frente de centenas de pessoas.
Na manhã seguinte, desci ao saguão do hotel para encontrar o motorista que contratei para me levar ao observatório. Duas horas depois do que deveria ser uma viagem de quatro horas, ele parou na chuva e andou 30 jardas em um campo onde uma mulher mais velha estava colhendo arroz, para pedir instruções para um observatório de rádio a mais de 160 quilômetros de distância. Depois de muitos gestos frustrados de ambas as partes, ela apontou o caminho com a foice.
Nós partimos novamente, abrindo caminho através de uma série de pequenas aldeias, bip bip motoqueiros e pedestres fora do nosso caminho. Alguns dos prédios ao longo da estrada tinham séculos de idade, com beirais virados para cima; outros foram recém-construídos, seus moradores foram realocados pelo estado para abrir espaço para o novo observatório. Um grupo de moradores deslocados havia reclamado de suas novas habitações, atraindo a má imprensa - uma raridade para um projeto do governo na China. Repórteres ocidentais notaram. “Telescópio da China para desalojar 9.000 aldeões em busca de extraterrestres”, dizia uma manchete no The New York Times.
A busca por inteligência extraterrestre (seti) é frequentemente ridicularizada como uma espécie de misticismo religioso, mesmo dentro da comunidade científica. Quase um quarto de século atrás, o Congresso dos Estados Unidos defraudou o programa seti americano com uma emenda orçamentária proposta pelo senador Richard Bryan, de Nevada, que disse esperar que "seja o fim da temporada de caça marciana às custas do contribuinte". é a China, e não os Estados Unidos, que construiu o primeiro observatório de rádio de classe mundial com o seti como objetivo científico central. 
seti compartilha alguns traços com religião. É motivada por profundos desejos humanos de conexão e transcendência. Ela se preocupa com questões sobre as origens humanas, sobre o poder criativo bruto da natureza e sobre o nosso futuro neste universo - e faz tudo isso num momento em que as religiões tradicionais se tornaram pouco convincentes para muitos. Por que esses aspectos do seti devem contar contra ele não é claro. Tampouco está claro por que o Congresso deve achar que o seti é indigno de financiamento, já que o governo já teve o prazer de gastar centenas de milhões de dólares dos contribuintes em buscas ambiciosas por fenômenos cuja existência ainda estava em questão. As dispendiosas missões de décadas que encontraram buracos negros e ondas gravitacionais começaram quando seus alvos eram meras possibilidades especulativas. Essa vida inteligente pode evoluir em um planeta não é uma possibilidade especulativa, como Darwin demonstrou. De fato, seti pode ser o projeto científico mais intrigante sugerido pelo darwinismo.
Mesmo sem financiamento federal nos Estados Unidos, a seti está agora no meio de um renascimento global. Os telescópios atuais aproximaram as estrelas distantes e, em suas órbitas, podemos ver planetas. A próxima geração de observatórios está agora clicando e, com eles, ampliaremos as atmosferas desses planetas. Os pesquisadores da seti se preparam para este momento. Em seu exílio, eles se tornaram filósofos do futuro. Eles tentaram imaginar quais tecnologias uma civilização avançada poderia usar e quais impressões essas tecnologias produziriam no universo observável. Eles descobriram como identificar os traços químicos de poluentes artificiais de longe. Eles sabem escanear densos campos de estrelas para estruturas gigantes projetadas para proteger planetas das ondas de choque de uma supernova.
Em 2015, o bilionário russo Yuri Milner despejou US $ 100 milhões de seu próprio dinheiro em um novo programa seti liderado por cientistas da UC Berkeley. A equipe realiza mais observações seti em um único dia do que ocorreu durante anos inteiros há apenas uma década. Em 2016, Milner afundou outros US $ 100 milhões em uma missão de sonda interestelar. Um feixe de uma matriz de laser gigante, a ser construída no alto deserto chileno, vai derrubar dezenas de sondas finas a mais de quatro anos-luz do sistema Alpha Centauri, para dar uma olhada mais de perto em seus planetas. Milner me disse que as câmeras das sondas poderiam distinguir continentes individuais. A equipe de Alpha Centauri modelou a radiação que tal feixe enviaria ao espaço, e notou semelhanças impressionantes com as misteriosas "rajadas de rádio rápidas" que os astrônomos da Terra continuam detectando, o que sugere a possibilidade de serem causadas por feixes gigantes similares, alimentando forças semelhantes. sondas em outras partes do cosmos.
Andrew Siemion, líder da equipe seti de Milner, está ativamente investigando essa possibilidade. Ele visitou o prato chinês enquanto ainda estava em construção, para estabelecer as bases para observações conjuntas e ajudar a acolher a equipe chinesa em uma rede crescente de observatórios de rádio que cooperarão na pesquisa seti, incluindo novas instalações na Austrália, Nova Zelândia e África do Sul. Quando me associei à Siemion para observar observações durante a noite em um observatório de rádio na Virgínia Ocidental no outono passado, ele ficou entusiasmado com o prato chinês. Ele disse que era o telescópio mais sensível do mundo na parte do espectro de rádio que é "classicamente considerado o lugar mais provável para um transmissor extraterrestre".
Antes de partir para a China, Siemion me avisou que as estradas ao redor do observatório eram difíceis de navegar, mas ele disse que eu saberia que estava por perto quando a recepção do meu telefone ficou instável. As transmissões de rádio são proibidas perto do prato, para que os cientistas não confundam a radiação eletromagnética por um sinal das profundezas. Os supercomputadores ainda estão peneirando bilhões de falsos positivos coletados durante observações preliminares, a maioria causada por interferência tecnológica humana.
Meu motorista estava prestes a voltar quando a recepção do meu telefone finalmente começou a diminuir. O céu escureceu nas cinco horas desde que saímos da ensolarada Guiyang. Ventos fortes oscilavam entre as montanhas de estilo Avatar, fazendo com que os longos caules de bambú balançassem como penas verdes gigantes. Um aguaceiro de gotículas de gordura começou a respingar no pára-brisa assim que perdi o serviço para sempre.
Na semana anterior, Liu e eu visitamos um local com estrelas de uma safra muito mais antiga. Em 1442, depois que a dinastia Ming mudou a capital da China para Pequim, o imperador iniciou um novo observatório perto da Cidade Proibida. Com mais de 40 metros de altura, a estrutura elegante e semelhante a um castel veio a abrigar os instrumentos astronômicos mais preciosos da China.
Nenhuma civilização na Terra tem uma tradição de astronomia mais longa e contínua do que a China, cujos primeiros imperadores tiraram sua legitimidade política do céu, na forma de um “mandato do céu”. Mais de 3.500 anos atrás, astrônomos da China pressionaram pictogramas de eventos cósmicos em carapaças de tartaruga e ossos de boi. Um desses "ossos oraculares" tem o primeiro registro conhecido de um eclipse solar. Foi provavelmente interpretado como um presságio de catástrofe, talvez uma invasão subsequente.
Liu e eu nos sentamos em uma mesa de mármore preto no antigo pátio de pedra do observatório. Pinheiros centenários elevavam-se acima, bloqueando a nebulosidade da luz do sol que entrava pelo céu amarelo e poluído de Pequim. Através de um portal redondo e vermelho na borda do pátio, uma escadaria levava a uma plataforma de observação como uma torre, onde havia uma linha de dispositivos astronômicos antigos, incluindo um gigantesco globo celestial sustentado por dragões de bronze escorregadios. O globo estrelado foi roubado em 1900, depois que uma aliança de oito países invadiu Pequim para acabar com a Rebelião dos Boxers. Tropas da Alemanha e da França invadiram o pátio onde Liu e eu estávamos sentados e fugiram com 10 dos instrumentos premiados do observatório.
Os instrumentos foram finalmente devolvidos, mas a picada do incidente persistiu. Os alunos chineses ainda aprendem a pensar neste período geral como o "século da humilhação", o ponto mais baixo da longa queda da China desde o pico da dinastia Ming. Quando o antigo observatório foi construído, a China poderia considerar-se como o único sobrevivente das grandes civilizações da Idade do Bronze, uma classe que incluía os babilônios, os micênicos e até mesmo os antigos egípcios. Os poetas ocidentais passaram a considerar as ruínas deste último como prova Ozymandian de que nada durou. Mas a China durou. Seus imperadores presidiam a maior organização social complexa do planeta. Eles ordenaram pagamentos de tributo dos vizinhos da China, cujos governantes enviaram emissários a Pequim para realizar uma cerimônia barroca cara a cara para o prazer dos imperadores.
No primeiro volume de sua série histórica, Ciência e Civilização na China, publicada em 1954, o Sinologista britânico Joseph Needham perguntou por que a revolução científica não havia acontecido na China, dada sua sofisticada meritocracia intelectual, baseada em exames que mediam o domínio dos cidadãos. de textos clássicos. Este inquérito ficou conhecido desde então como a "Questão de Needham", embora Voltaire também tenha se perguntado por que a matemática chinesa estagnou na geometria, e por que foram os jesuítas que trouxeram o evangelho de Copérnico para a China, e não o contrário. Ele culpou a ênfase confuciana na tradição. Outros historiadores culparam a política notavelmente estável da China. Uma grande massa de terra governada por dinastias longas pode ter encorajado menos dinamismo técnico do que a Europa, onde mais de 10 comunidades foram espremidas em uma pequena área, desencadeando conflitos constantes. Como sabemos do Projeto Manhattan, as apostas da guerra têm um jeito de aguçar a mente científica.
Outros ainda acusaram a China pré-moderna de curiosidade insuficiente sobre a vida além de suas fronteiras. (Notavelmente, parece ter havido pouca especulação na China sobre a vida extraterrestre antes da era moderna.) Essa falta de curiosidade explica por que a China fez uma pausa na inovação naval durante o final da Idade Média, bem na aurora da era européia. de exploração, quando as potências imperiais ocidentais estavam olhando com carinho através do nevoeiro medieval para o mar de Atenas.
Seja qual for o motivo, a China pagou caro preço por ficar atrás do Ocidente em ciência e tecnologia. Em 1793, o rei George III estocou um navio com as invenções mais deslumbrantes do império britânico e o enviou para a China, apenas para ser rejeitado por seu imperador, que disse que "não usava" as bugigangas da Inglaterra. Quase meio século depois, a Grã-Bretanha retornou à China, buscando compradores para a colheita de ópio da Índia. O imperador da China voltou a recusar e, em vez disso, reprimiu a venda local da droga, culminando na apreensão e na extravagante destruição à beira-mar de 2 milhões de libras de ópio de propriedade britânica. A Marinha de Sua Majestade respondeu com toda a força de sua tecnologia futurista, dirigindo navios a vapor em linha reta até o Yangtze, afundando barcos chineses, até que o imperador não teve escolha senão assinar o primeiro dos “tratados desiguais” que cederam Hong Kong, junto com cinco outros portos, para jurisdição britânica. Depois que os franceses fizeram uma colônia do Vietnã, eles se uniram nesse “fatiamento do melão chinês”, como veio a ser chamado, junto com os alemães, que ocupavam uma parte significativa da província de Shandong.
Enquanto isso, o Japão, um "irmãozinho" da China, respondeu à agressão ocidental ao modernizar rapidamente sua marinha, de tal forma que em 1894 conseguiu afundar a maior parte da frota chinesa em uma única batalha, tomando Taiwan como espólio. E isso foi apenas um prelúdio da invasão brutal da China ao Japão no meio do século 20, parte de uma campanha maior de expansão civilizacional que visava disseminar o poder japonês a todo o Pacífico, uma campanha que obteve grande sucesso até encontrar os Estados Unidos. e suas armas nucleares de nivelamento da cidade.
As humilhações da China se multiplicaram com a ascensão da América. Depois de enviar 200.000 trabalhadores para a Frente Ocidental em apoio ao esforço de guerra dos Aliados durante a Primeira Guerra Mundial, os diplomatas chineses chegaram a Versalhes esperando algo como uma restauração, ou pelo menos um alívio dos tratados desiguais. Em vez disso, a China estava sentada à mesa das crianças com a Grécia e o Sião, enquanto as potências ocidentais dividiam o globo.
Apenas recentemente a China recuperou seu poder geopolítico, após a abertura ao mundo durante o reinado de Deng Xiaoping nos anos 1980. Deng demonstrou uma reverência quase religiosa pela ciência e pela tecnologia, um sentimento que hoje é inexistente na cultura chinesa. O país está a caminho de gastar mais do que os Estados Unidos em P & D nesta década, mas a qualidade de sua pesquisa varia muito. De acordo com um estudo, mesmo nas instituições acadêmicas de maior prestígio da China, um terço dos artigos científicos é falsificado ou plagiado. Sabendo quão mal os periódicos do país são considerados, as universidades chinesas estão oferecendo bônus de até seis dígitos para pesquisadores que publicam em jornais ocidentais.
Continua a ser uma questão em aberto se a ciência chinesa jamais alcançará a do Ocidente sem um compromisso político fundamental com a livre troca de idéias. A perseguição da China aos cientistas dissidentes começou sob Mao, cujos ideólogos classificaram as teorias de Einstein como “contrarrevolucionárias”. Mas isso não terminou com ele. Mesmo na ausência de perseguição aberta, o “grande firewall” do país prejudica cientistas chineses, que têm dificuldade em acessar dados publicados no exterior.
A China aprendeu da maneira mais difícil que conquistas científicas espetaculares conferem prestígio às nações. O "Reino Celestial" foi visto do lado de fora quando a Rússia lançou o primeiro satélite e o ser humano no espaço, e novamente quando os astronautas americanos colocaram o Stars and Stripes na crosta lunar.
A China concentrou-se principalmente nas ciências aplicadas. Construiu o supercomputador mais rápido do mundo, investiu pesadamente em pesquisas médicas e plantou uma "grande parede verde" de florestas em seu noroeste como um último esforço para deter a expansão do deserto de Gobi. Agora a China está trazendo seus imensos recursos para as ciências fundamentais. O país planeja construir um destruidor de átomos que evocará milhares de “partículas divinas” do éter, ao mesmo tempo em que levou o Grande Colisor de Hádrons do cern para reduzir um punhado de partículas. Também está de olho em Marte. No idioma tecnopoético do século XXI, nada simbolizaria a ascensão da China como uma imagem em alta definição de um astronauta chinês que está pisando no planeta vermelho. Nada, exceto, talvez, primeiro contato.
Em uma estação de segurança a dez quilômetros do prato, entreguei meu celular a um guarda. Ele trancou-a em um compartimento seguro e me levou a um par de detectores de metal para que eu pudesse demonstrar que não estava carregando nenhum outro aparelho eletrônico. Um guarda diferente me levou em uma estreita estrada de acesso a uma escadaria carregada de ziguezague que subia 800 degraus acima de uma montanha, passando por nuvens movimentadas de libélulas azuis, até uma plataforma com vista para o observatório.
Até poucos meses antes de sua morte, em setembro passado, o radioastrônomo Nan Rendong era o líder científico do observatório e sua alma. Foi Nan quem garantiu que o novo prato fosse personalizado para procurar por inteligência extraterrestre. Ele estava no projeto desde o início, no início dos anos 90, quando usou imagens de satélite para escolher centenas de locais candidatos entre as depressões profundas na região montanhosa de Karst, na China.
Depois de fazer uma lista de locais candidatos, Nan começou a inspecioná-los a pé. Caminhando para o centro da depressão de Dawodang, ele encontrou-se no fundo de uma tigela aproximadamente simétrica, guardada por um anel quase perfeito de montanhas verdes, todas formadas pelos processos cegos de convulsão e erosão. Mais de 20 anos e US $ 180 milhões depois, Nan posicionou o prato para sua observação inaugural - sua “primeira luz”, no jargão da astronomia. Ele apontou para o brilho de rádio de uma supernova, ou "estrela convidada", como os astrônomos chineses a chamaram quando registraram o brilho incomum de sua explosão inicial quase 1.000 anos antes.
Além das microondas, como as que compõem o fraco brilho do Big Bang, as ondas de rádio são a forma mais fraca de radiação eletromagnética. A energia coletiva de todas as ondas de rádio capturadas pelos observatórios da Terra em um ano é menor que a energia cinética liberada quando um único floco de neve vem suavemente para descansar em solo nu. Coletar esses sinais etéreos requer um silêncio tecnológico. É por isso que a China planeja um dia colocar um observatório de rádio no lado escuro da lua, um lugar mais tecnologicamente silencioso do que em qualquer outro lugar da Terra. É por isso que, ao longo do século passado, observatórios de rádio brotaram, como cogumelos brancos frios, nos pontos em branco entre as cidades brilhantes do planeta. E é por isso que Nan foi à procura de um lugar de prato nas remotas montanhas de Karst. Altas, irregulares e cobertas de vegetação subtropical, essas montanhas de calcário se erguem abruptamente da crosta do planeta, formando barreiras que protegem o ouvido sensível de um observatório do vento e do ruído de rádio.
Depois que o prato é calibrado, ele começará a escanear grandes seções do céu. A equipe de seti de Andrew Siemion está trabalhando com os chineses para desenvolver um instrumento para pegar carona nessas amplas varreduras, que por si só constituirão uma expansão radical da busca humana pelo outro cósmico.
Siemion me disse que ele está especialmente empolgado para pesquisar campos densos de estrelas no centro da galáxia. "É um lugar muito interessante para uma civilização avançada se situar", disse ele. O grande número de estrelas e a presença de um buraco negro supermassivo criam condições ideais “se você quiser estilingar um monte de sondas ao redor da galáxia”. O receptor de Siemion irá treinar seus algoritmos sensíveis em bilhões de comprimentos de onda, através de bilhões de estrelas, procurando por um farol.
Liu Cixin me disse que duvida que o prato encontre um. Em um cosmo de floresta escura como o que ele imagina, nenhuma civilização jamais enviaria um farol a menos que fosse um "monumento da morte", uma transmissão poderosa anunciando a iminente extinção do remetente. Se uma civilização estivesse prestes a ser invadida por outra, ou incinerada por uma explosão de raios gama, ou morta por alguma outra causa natural, ela poderia usar a última de suas reservas de energia para transmitir um grito agonizante aos mais favoráveis ??à vida. planetas em sua vizinhança.
Mesmo que Liu esteja certo, e o prato chinês não tenha esperança de detectar um farol, ele ainda é sensível o bastante para ouvir os sussurros de rádio mais tênues de uma civilização, os que não deveriam ser ouvidos, como as ondas de radar de aeronave que constantemente flutuar da superfície da Terra. Se as civilizações são de fato caçadores silenciosos, poderíamos ser sábios para aperfeiçoar essa radiação de “vazamento”. Muitas das estrelas do céu noturno podem estar cercadas por leves halos de vazamento, cada um deles sendo um artefato do primeiro rubor da civilização com tecnologia de rádio, antes de reconhecer o risco e desligar seus transmissores detectáveis. Observatórios anteriores poderiam procurar apenas um punhado de estrelas para essa radiação. O prato da China tem a sensibilidade para pesquisar dezenas de milhares.
Em Pequim, eu disse a Liu que estava esperando por um farol. Eu disse a ele que achava que a teoria das florestas escuras era baseada em uma leitura muito estreita da história. Pode inferir muito sobre o comportamento geral das civilizações de encontros específicos entre a China e o Ocidente. Liu respondeu, de forma convincente, que a experiência da China com o Ocidente é representativa de padrões maiores. Ao longo da história, é fácil encontrar exemplos de civilizações expansivas que usaram tecnologias avançadas para intimidar outras pessoas. "Também na história imperial da China", disse ele, referindo-se à longa dominação do país sobre seus vizinhos.
Mas mesmo se esses padrões se estenderem por toda a história registrada, e mesmo se eles se estenderem às épocas escuras da pré-história, até quando os neandertais desaparecessem após o primeiro contato com os humanos modernos, isso ainda não poderia nos dizer muito sobre as civilizações galácticas. Para uma civilização que aprendeu a sobreviver em escalas de tempo cósmicas, toda a existência da humanidade seria apenas um único momento em um amanhecer longo e brilhante. E nenhuma civilização poderia durar dezenas de milhões de anos sem aprender a viver em paz internamente. Os seres humanos já criaram armas que colocam toda a nossa espécie em risco; as armas de uma civilização avançada provavelmente superariam em muito a nossa.
Eu disse a Liu que a relativa juventude de nossa civilização sugeriria que somos um outlier no espectro do comportamento civilizacional, e não um caso platônico para generalizar. A Via Láctea tem sido habitável por bilhões de anos. Qualquer um com quem façamos contato certamente será mais velho, e talvez mais sábio.
Além disso, o céu noturno não contém evidências de que as civilizações mais antigas tratem a expansão como um primeiro princípio. Os pesquisadores da seti têm procurado civilizações que se projetam em todas as direções a partir de um único ponto de origem, tornando-se uma esfera de tecnologia cada vez maior, até colonizar galáxias inteiras. Se eles estivessem consumindo muita energia, como esperado, essas civilizações gerariam um brilho infravermelho revelador e, no entanto, não vemos nenhum em todos os nossos scans do céu. Talvez a maquinaria de auto-replicação necessária para se espalhar rapidamente por 100 bilhões de estrelas seria condenada por erros de codificação. Ou talvez as civilizações se espalhem desigualmente por toda uma galáxia, assim como os seres humanos se espalharam de forma desigual pela Terra. Mas mesmo uma civilização que capturou um décimo das estrelas de uma galáxia seria fácil de encontrar, e nós não encontramos uma única, apesar de ter pesquisado as 100.000 galáxias mais próximas.
Alguns pesquisadores da seti se perguntaram sobre modos de expansão mais furtivos. Eles analisaram a viabilidade de “sondas de Gênesis”, espaçonaves que podem semear um planeta com micróbios, ou acelerar a evolução em sua superfície, provocando uma explosão cambriana, como a que estimulou a criatividade biológica na Terra. Alguns até procuraram evidências de que essa espaçonave poderia ter visitado este planeta, procurando por mensagens codificadas em nosso DNA - que é, afinal de contas, o meio de armazenamento de informações mais robusto conhecido pela ciência. Eles também vieram vazios. A ideia de que as civilizações se expandem para sempre pode ser lamentavelmente antropocêntrica.
Liu não admitiu esse ponto. Para ele, a ausência desses sinais é apenas mais uma prova de que os caçadores são bons em se esconder. Ele me disse que estamos limitados em como pensamos sobre outras civilizações. "Especialmente aqueles que podem durar milhões ou bilhões de anos", disse ele. “Quando nos perguntamos por que eles não usam certas tecnologias para se espalhar por uma galáxia, podemos ser como aranhas se perguntando por que os humanos não usam teias para capturar insetos.” E de qualquer maneira, uma civilização mais antiga que alcançou a paz interna ainda pode se comportar. como um caçador, Liu disse, em parte porque entenderia a dificuldade de "entender um ao outro através das distâncias cósmicas". E saberia que as apostas de um mal-entendido poderiam ser existenciais.
O primeiro contato seria mais complicado ainda se encontrássemos uma inteligência artificial pós-biológica que tivesse assumido o controle de seu planeta. Sua visão de mundo pode ser duplamente alienígena. Pode não parecer empatia, o que não é uma característica essencial da inteligência, mas sim uma emoção instalada por uma história e cultura evolucionárias específicas. A lógica por trás de suas ações poderia estar além dos poderes da imaginação humana. Poderia ter transformado todo o seu planeta em um supercomputador e, de acordo com um trio de pesquisadores de Oxford, poderia achar o cosmos atual muito quente para uma computação verdadeiramente eficiente em longo prazo. Ele pode se disfarçar da observação e se transformar em um sono sem sonhos que dura centenas de milhões de anos, até o momento em que o universo se expande e esfria a uma temperatura que permite muito mais épocas de computação.
Quando subi o último lance de degraus até a plataforma de observação, a própria Terra parecia cantarolar como um supercomputador, graças aos altos e zumbidos dos insetos das montanhas, todos amplificados pela acústica do prato. A primeira coisa que notei no topo não foi o observatório, mas as montanhas Karst. Eles eram todos indivíduos, lumpen e estranhamente moldados. Era como se os maias construíssem pirâmides gigantes ao longo de centenas de quilômetros quadrados, e todos eles tinham deformidades distintas quando eram tomados pela vegetação. Estendiam-se em todas as direções, até o horizonte, as mais próximas, verde-escuras, e as mais distantes parecendo cumes azuis.
Em meio a essa paisagem de formas caóticas, havia a estrutura espetacular do prato. Cinco campos de futebol de largura e profundos o suficiente para conter duas tigelas de arroz para cada ser humano do planeta, era um exemplo genuíno do sublime tecnológico. Sua vastidão me lembrou da mina de cobre de Bingham, em Utah, mas sem o ar da violência industrial apressada. Fresco e côncavo, o prato olhou para um com a Terra. Era como se Deus tivesse pressionado um dedo redondo e perfeito na crosta exterior do planeta e deixado uma impressão prateada.
Sentei-me lá por uma hora na chuva, enquanto nuvens escuras flutuavam pelo céu, jogando luz no observatório. Seus milhares de painéis de triângulo de alumínio assumiram um efeito de mosaico: alguns azulejos giravam em prata brilhante, outros em bronze pálido. Era estranho pensar que, se um sinal de uma inteligência distante chegasse até nós em breve, provavelmente cairia nessa covinha metálica do planeta. As ondas de rádio pingariam do prato e entrariam no receptor. Eles seriam examinados e verificados. Protocolos internacionais exigem a divulgação do primeiro contato, mas eles não são vinculantes. Talvez a China vá a público com o sinal, mas retenha sua estrela de origem, para que um grupo marginal não envie a primeira resposta da Terra. Talvez a China fizesse do sinal um segredo de estado. Mesmo assim, um de seus parceiros internacionais poderia ser desonesto. Ou talvez um dos cientistas da China convertesse o sinal em pulsos de luz e o enviasse para além do grande firewall, para voar livremente em volta do emaranhado confuso de cabos de fibra óptica que abrangem nosso planeta.
Em Pequim, pedi a Liu que deixasse de lado a teoria da floresta escura por um momento. Pedi-lhe que imaginasse a Academia Chinesa de Ciências ligando para lhe dizer que havia encontrado um sinal.
Como ele responderia a uma mensagem de uma civilização cósmica? Ele disse que evitaria dar um relato detalhado da história humana. "É muito escuro", disse ele. "Isso pode nos fazer parecer mais ameaçadores." Em Blindsight, o romance de Peter Watts sobre o primeiro contato, a mera referência ao eu individual é suficiente para nos deixar perfilados como uma ameaça existencial. Lembrei a Liu que civilizações distantes poderiam detectar flashes de bombas atômicas em atmosferas de planetas distantes, desde que se empenhassem no monitoramento a longo prazo de habitats amigos da vida, como qualquer civilização avançada certamente faria. A decisão sobre revelar nossa história pode não ser nossa.
Liu me disse que o primeiro contato levaria a um conflito humano, se não uma guerra mundial. Este é um tropo popular na ficção científica. No filme do ano passado, indicado ao Oscar, Chegada, o súbito aparecimento de uma inteligência extraterrestre inspira a formação de cultos apocalípticos e quase desencadeia uma guerra entre potências mundiais ansiosas por ganhar vantagem na corrida para entender as mensagens dos alienígenas. Há também evidências do mundo real para o pessimismo de Liu: Quando a transmissão de rádio de Orson Welles, “Guerra dos Mundos”, simulando uma invasão alienígena, foi repetida no Equador em 1949, um motim eclodiu, resultando na morte de seis pessoas. "Nós caímos em conflitos sobre coisas que são muito mais fáceis de resolver", disse Liu.
Mesmo que não houvesse conflito geopolítico, os humanos certamente experimentariam uma transformação cultural radical, já que todo sistema de crenças na Terra lidava com o simples fato do primeiro contato. Os budistas se libertariam facilmente: sua fé já pressupõe um universo infinito de antiguidade inenarrável, cada canto seu vivo com as energias vibrantes dos seres vivos. O cosmos hindu é igualmente grande e abundante. O Alcorão faz referência à criação dos céus e da terra de Allá e às criaturas vivas que Ele espalhou através deles. Os judeus acreditam que o poder de Deus não tem limites, certamente nenhum que restringiria seus poderes criativos à superfície cosmicamente pequena deste planeta.
O cristianismo pode ter mais dificuldades. Há um debate na teologia cristã contemporânea sobre se a salvação de Cristo se estende a toda alma que existe no universo mais amplo, ou se os habitantes contaminados pelo pecado de planetas distantes requerem suas próprias intervenções divinas. O Vaticano está especialmente interessado em massagear a vida extraterrestre em sua doutrina, talvez sentindo que outra revolução científica pode ser iminente. A perseguição vergonhosa de Galileu ainda está fresca em sua longa memória institucional.
Os humanistas seculares não serão poupados de um pensamento intelectual sóbrio com o primeiro contato. Copérnico removeu a Terra do centro do universo e Darwin puxou os humanos para a lama com o resto do reino animal. Mas mesmo dentro desse quadro, os seres humanos continuam a se considerar o auge da natureza. Continuamos tratando criaturas "inferiores" com grande crueldade. Ficamos maravilhados com o fato de a própria existência ter sido criada de tal maneira a gerar, a partir dos materiais e axiomas mais simples, seres como nós. Nós nos lisonjeamos de que somos, nas palavras de Carl Sagan, “o modo do universo de conhecer a si mesmo”. Essas são formas seculares de dizer que somos feitos à imagem de Deus.
Podemos ser humilhados se um dia nos encontrarmos unidos, através da distância das estrelas, numa teia de mentes mais antiga, companheiros de viagem na longa jornada do tempo. Podemos receber deles uma educação na história real das civilizações, jovens, velhos e extintos. Podemos ser apresentados a obras de arte de escala galáctica, nascidas de tradições de milhões de anos. Podemos ser solicitados a participar de observações científicas que podem ser realizadas apenas por múltiplas civilizações, separadas por centenas de anos-luz. Observações desse escopo podem revelar aspectos da natureza que não podemos agora entender. Podemos chegar a conhecer uma nova metafísica. Se tivermos sorte, vamos conhecer uma nova ética. Nós emergiremos do nosso choque existencial, sentindo-se novamente vivos para nossa humanidade compartilhada. A primeira luz para nos alcançar nesta floresta escura pode iluminar nosso mundo natal também.

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